«Los griegos no utilizaron el cero porque era irregular», entrevista a Antonio González Carlomán

J. N. | Oviedo www.lne.es 21/06/2006

«En Tales y Pitágoras está el origen de la matemática como ciencia»
Antonio González Carlomán es catedrático emérito de Matemáticas de la Universidad de Oviedo.
-¿Cuándo se inventa el cero?
-Unos 2.500 años antes de nuestra era, en Babilonia. Tenían un sistema de numeración en base 60. O sea, que tenían sesenta números como nosotros ahora tenemos diez. Los construían con clavos y cuñas. Por ejemplo, el 59 se hacía con cinco cuñas que equivalían a 50 y nueve clavos. Necesitaban una base alta para sus cálculos astronómicos.
-¿Pero no fueron los indios quienes lo introdujeron?
-No, Babilonia. También los mayas tenían el cero. Y es que también eran buenos astrónomos. Su sistema estaba en base veinte. Lo construían con puntos y rayas. Cada cuatro puntos se hacía una raya. Los indios cuentan con el cero a partir del año 600 de nuestra era. Crearon el actual sistema de numeración, pero el cero ya existía desde mucho antes. Lo excepcional de los indios fue que crearon los números negativos. Se suele decir que sólo un pueblo muy espiritualista es capaz, como los indios, de ir más allá de la nada, del cero, para adentrarse en los números negativos. El simbolismo indio de los números fue alterado por los árabes de manera que el 1 según como se dibuje forma un ángulo; el 2, dos ángulos; el 3, tres ángulos, y así sucesivamente hasta el 9 con nueve ángulos, ya que lo formaban con una cabeza hecha con un hexágono y un rabo en curva con tres ángulos más. El cero, sin embargo, no tiene ángulos, Ahí está el contraste. El doctor Scaf, profesor de urología de la Universidad de Oviedo, que es sirio, me lo comentó una vez. Yo ya lo sabía, pero no recordaba dónde lo había leído. Los árabes realmente lo que hicieron fue alterar la grafía india.
-¿Los griegos conocieron el cero?
-Sí, pero no lo utilizaban. En Tales y Pitágoras está el origen de la matemática como ciencia. Sin embargo, no utilizaban el cero porque consideraban que era irregular. Por ejemplo, no se puede dividir por cero. Por cierto, que el primer fracaso de las matemáticas, por así decir, se produjo en tiempos de Pitágoras con la raíz cuadrada de 2. Un discípulo de su grupo, o mejor dicho de su secta, porque era prácticamente una secta, vio que no podía ser un número racional. Dicho de otra manera, que no puede ser el resultado de dividir un número entre otro. Por eso empezaron a considerar a esos números como irracionales. Cómo sería que Pitágoras mandó ahogar en una cuba al discípulo que descubrió eso. Consideraban que los números irracionales iban contra Dios.

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